Un DAF es un tipo de proceso empleado en muchas plantas de tratamiento de efluentes. Su nombre proviene del inglés, “Dissolved Air Flotation” es decir, Flotación por Aire Disuelto.

Los DAF suelen ser empleados como tratamiento primario para eliminar grasas y aceites de efluentes industriales, aunque también es habitual su aplicación para eliminar pequeños sólidos cuya sedimentación es dificultosa, generalmente por su pequeño tamaño. Las grasas y aceites flotan naturalmente por diferencia de densidad, pero su separación es muy poco eficiente si no se utiliza un proceso mecanizado como la flotación DAF. Su eliminación es importante para evitar problemas en las plantas de tratamiento y, además, es un parámetro regulado por las autoridades sanitarias.

Otras aplicaciones menos usuales son el empleo de DAF como tratamiento terciario (en reemplazo de un sedimentador secundario) o su uso en plantas potabilizadoras de agua.

Sistema DAF en funcionamiento en una industria láctea

¿Cómo funciona un DAF para el tratamiento de aguas residuales?

El principio de funcionamiento es relativamente sencillo. Se introducen microburbujas al tanque del DAF, las cuales, por carga eléctrica, se adhieren a las partículas que deseamos remover. Por diferencia de densidad, las burbujas ascienden hasta la superficie y arrastran a las partículas sólidas, formando una capa en la superficie que luego se elimina mediante un sistema de barredores especialmente diseñados.

Las microburbujas pueden generarse principalmente de dos formas diferentes. La primera es mediante la utilización de una bomba especial que toma aire y lo dispersa en el líquido bombeado. La segunda, generalmente más eficiente, es mediante la saturación de aire en un tanque especial. Una parte del efluente tratado es sometido a altas presiones (de unos 6 a 8 kg/cm2) y se satura con aire. A estas presiones, el aire es mucho más soluble en agua. Luego, se hace una rápida despresurización del líquido, lo que genera que el punto de saturación del aire baje y el aire que estaba disuelto ya no pueda estarlo. Es así que se forma una nube de microburbujas que ascienden lentamente acarreando las partículas que se desean remover.

Nube de microburbujas en un reactor DAF a escala de laboratorio

En muchos casos, para mejorar la separación sólido-líquido, se emplean productos químicos que ayudan a la aglomeración de partículas. Los productos más habituales son los coagulantes (que eliminan las cargas electrostáticas que mantienen separadas a las micropartículas a separar) y los floculantes (que agrupan estas partículas en flocs de mayor tamaño).

Tipos de sistemas de tratamientos DAF

El tamaño y la geometría de los sistemas DAF es variada, pudiendo ser circulares o rectangulares. Sin embargo, en todos los casos el principio del funcionamiento es el mismo y su elección dependerá de los requerimientos propios del efluente a tratar y del cliente.

Dos sistemas DAF de diferente tipo en una misma planta de tratamiento
 
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